Rabbit 半导体公司,2006 年被 Digi International 收购。考古某段代码的时候接触到了这段文字,不由得感叹这个创始人真是个机灵鬼。

封面:CPU NEC µPD780C (= Zilog Z80) by Konstantin Lanzet。

本文翻译自 Embedded Systems Design using the Rabbit 3000 Microprocessor:
Interfacing, Networking, and Application Development (1st Edition) 的第 36-38 页,2.4 节。以下是译文正文。


在上一节,我们看到一个公司的设计哲学会很大程度上影响它们最终产品的形式;在下一节,我们会开始分析 Rabbit 架构的技术细节。在此之前,让我们回顾一下 Rabbit 半导体公司的历史,并了解一下到底是怎样的力量塑造了这家公司的设计哲学,这将对我们了解后续的内容有一定益处。

故事要从 1981 年的硅谷讲起。Norm Roger 和同事 Paul Mennen 辞去了 GenRad 的工作,各出 3.4 万美元创办了 Decmation 公司。

他们最开始的产品,是一种可插拔的卡,它可以让 DEC 公司的迷你计算机运行 CP/M 操作系统上的软件。他们并不是第一个提出这个想法的人。市场上已经有同样的产品,售价 2500 美元左右。但 Decmation 的产品只卖 700 美元。

第一年,这家小公司获得了 25 万美元的销售额。他们在电子类杂志的底页里插小广告的形式开拓着市场,偶尔会出席一些产品展览会。当时还是用电话处理订单。直到 1983 年,生意依然火热。Norm 抵押了他在“硅谷首都”圣何塞的房子,用 5 万美元收购了 Paul 手上一半的 Decmation 公司资产。自 1983 年以后,Norm 都掌控着公司的资产。

Norm 将所有的精力都倾注到研发当中,1985 年底,他第二次震惊业界的产品即将完成——产品的名字叫做 Blue Lightning。这个东西正是此前给 DEC 机器做的 CP/M 模拟卡产品的 IBM PC 版。当时还有相当多的程序是写给 CP/M 操作系统的。但自从 IBM 投奔了 Microsoft 阵营,MS-DOS PC 出现,装 CP/M 系统的老机器逐渐退出市场。Blue Lightning 让 IBM 用户可以在新机器上运行他们的老应用程序。

和四年前相同的事情发生了,这时市场上已经出现了竞争。竞争者的产品叫做 Baby Blue,它指代 IBM 计算机的颜色。而 Decmation 公司山寨的产品名 Blue Lightning 搭着它的顺风车。非常幸运的是,Blue Lightning 登陆市场的同一天,这个市场竞争者倒闭了,而倒闭是由于 CP/M 业务之外的问题导致的。

很快,Decmation 公司推出了改良设计——Blue Thunder,很快代替了 Blue Lightning。在一封 Norm Roger 发给本书作者的电子邮件中,Norm 回忆道:

我当时的冠军产品就是 Blue Thunder 12MHz 卡,当时没有一颗 Z80 的官方时钟速度超过 6MHz。而我发现了 NEC 生产的芯片能在崩溃前能一路超到 14MHz。我还发现一个日本的 DRAM 品牌足以支撑运行在 12MHz 的 Z80。于是,我把它们放一起,磨掉芯片上的字,这样一来就没人知道我的惊人发现了。然后我可以把 12MHz 的 Blue Thunder 以几乎三倍于 6MHz 版本的价格卖出,用很高的利润率卖出了很多。——Norm Roger, 2003 年 3 月

1986 年,公司的主营业务 CP/M 模拟器业务衰退。客户已经逐渐不再使用基于 CP/M 系统的软件应用。Decmation 为了找到新的出路尝试了很多方案,取得了或多或少的成功。插进电脑的 CP/M 模拟卡被重新设计。它带了一个新的串口,被做成了“通信协处理器”,用于缓解电脑 CPU 处理串口通信的压力。

公司另一个新业务是卖一个用于 Z80 嵌入式系统的开发工具。当时有很多高质量的 CP/M 系统的开发工具已经被人们丢进垃圾桶,用很低的价格就可以入手。Decmation 购得许可,改头换面再卖给嵌入式系统工程师。要不就是直接包上 CP/M 模拟器,要不就是重新编译成 MS-DOS 程序。由于公司发展方向的改变,加上 DEC 公司的律师的威胁信,Decmation 决定改名为 Z-World,Z 指代 Z80 处理器,这是他们的主要目标处理器。

1987 年,Norm 从圣何塞(加州)搬到了戴维斯(加州)。他的儿子上学了,戴维斯的公立学校比那些圣何塞的学校好。Z-World 租下了 111 平方的办公室,办公室里只有四个职工。

作为加州大学的所在地,戴维斯吸引着年轻的大学生。一位叫做 Greg Young 的年轻的计算机科学专业的大学生联系了 Norm。这位大学生独自编写了若干 Z80 嵌入式系统的开发工具。Norm 注意到了他的过人天赋和激情。Z-World 很快就雇用了他。Greg 写出了第一个 Dynamic C 的集成开发环境。后来,Greg 设立、带队公司的技术支持小组,并且担当设计工程师。今天,他依然在一些特殊项目中负责顾问。